El Elefante


Género de mamíferos del orden de los proboscidios, así llamado por la forma especial de su nariz, prolongada en forma de trompa o probóscide. Es el mayor mamífero de la tierra.


HÁBITAT y DISTRIBUCIÓN

El elefante africano (Loxodonta) se encuentra en las regiones de África situadas al Sur del Sahara. El hábitat de los elefantes del bosque está desapareciendo gradualmente, y ni siquiera los elefantes que viven en las reservas tienen espacio suficiente para saciar su enorme apetito.

REPRODUCCIÓN

El periodo de gestación del elefante africano dura aproximadamente 22 meses, el más largo en una especie terrestre. La hembra pare solo un hijo cada vez. El pequeño tiene al nacer unos 90 centímetros de altura y pesa unos 100 kg. Las hembras traen al mundo un pequeño cada cuatro años y son aptas para la reproducción desde los catorce hasta los sesenta años.

ANATOMÍA

Las características más distintivas de su anatomía son la trompa y los colmillos. La trompa le sirve de brazo, nariz y mano; los colmillos son los incisivos alargados. Los intestinos tienen unos 36 metros de longitud. Su corazón pesa 17 kg, mientras que su cerebro llega a los 5 kg.

NACIMIENTO

La manada se detiene por completo cuando intuye que va a tener lugar un nacimiento. Se forma un círculo alrededor de la futura madre. La cría nace con cuerpo peludo. Media hora después del nacimiento consigue ponerse en pie.

VIDA COTIDIANA: LA MANADA

Los elefantes son animales muy sociables. Viven en manadas de 10 a 20 cabezas, conducidas por el macho más poderoso y la hembra más fuerte. La mayor parte de la jornada la dedican a la búsqueda de alimentos. Necesitan mucho territorio al estar en constante movimiento. Otro factor importante de su vida es la necesidad abundante de agua. El elefante bebe unos 130 litros diarios de agua y necesita bañarse varias veces al día.

CRECIMIENTO Y DESARROLLO

El elefante de la sabana llega a medir de 2,9 a 4 metros de altura y tiene grandes y amplias orejas. Los colmillos son más largos y curvados hacia adelante. El de los bosques es más pequeño que el de la sabana (2,30 a 2,75 metros). Las orejas son más pequeñas y los colmillos más rectos, más delgados y más cortos.

RELACIÓN CON EL HOMBRE

El elefante es utilizado por el hombre para trabajos en el campo, circos, etcétera. En África, sus enormes colmillos han sido la causa principal de su caza. El elevado precio del marfil sigue tentando, todavía hoy, a muchos cazadores furtivos.