Árbol de la cola

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Procede de Liberia. El género cuenta con 125 especies distribuido en los bosques pluviales tropicales de África occidental y central, desde Sierra Leona hasta Gabón. Hoy día también se cultiva en las Antillas, Sudamérica y este de Asia. La cola nitida es con diferencia la especie más importante como fuente de «nueces de cola». Debido a las propiedades estimulantes de las semillas, su importancia irá paulatinamente en aumento. Fue introducida en América del Sur durante el periodo del comercio de esclavos. En Europa se conoció en el siglo XVI, y solo a finales del XIX se empezaron a aprovechar sus cualidades. Se dio a conocer en todo el mundo mediante el refresco Coca-Cola.


Características

Árbol de hojas perennes que mide de 6 a 15 metros de altura. Los árboles florecen por primera vez después de cinco a siete años. Según el árbol se pueden llegar a recoger de 10 a 16 kilos de semillas. La producción mundial es de unas 20.000 toneladas al año. Su tronco es liso, con una corteza verde oscura, áspera, que se desgaja en trozos. Pueden desarrollarse bajo condiciones excepcionalmente secas, aunque cuando llegan a perder todas las hojas, los árboles se secan.

Hojas

Grandes hojas siempre verdes de 10 a 15 centímetros de longitud y hasta cinco centímetros de anchura. Hojas alternas, alargadas a lanceoladas. Ambas caras son de color verde brillante con la punta curvada y encrespada.

Flores

Flores blanco amarillentas moteadas de color púrpura. Cáliz pentapartido. Aparecen en los extremos de las ramas o brotes viejos en forma de estrella formando pequeños racimos muy apiñados.

Cultivo

Necesita suelos arcillosos y ricos en humus. Un clima cálido y húmedo. Se pueden recolectar por hectárea y año unas 30.000 nueces. Una gran cantidad de esta producción se destina a la fabricación de bebidas refrescantes no alcohólicas. Juega un papel importante en la sociedad africana, tanto por su utilización para soportar esfuerzos prolongados como por la fuente de riqueza económica que representa. Las semillas secas se colorean de rojo pardusco debido a la formación del pigmento denominado rojo de cola.

Frutos

Fruto colgante en forma de estrella y leñoso, formado por entre tres y seis frutos parciales de piel rugosa y gruesa. Se le suele denominar «nuez de cola». En su interior se encuentran de cinco a diez semillas carnosas del tamaño de una ciruela. Los frutos se recogen antes de que maduren, se dejan secar y se abren uno a uno para extraer la semilla.

Semillas

Las semillas presentan un gran interés al poseer propiedades estimulantes. Contienen algodón, azúcar, grasas, proteínas y cafeína. Al masticarlas libera la cafeína con su efecto estimulante. Puede producir palpitaciones al corazón. Por eso, las bebidas de cola nos quitan el sueño. Muchos nativos de África mastican estas semillas desde hace muchos siglos para vencer el hambre, la sed y el cansancio.

Aplicaciones

Tiene múltiples usos farmacéuticos y medicinales. Al tener sustancias con un alto valor nutritivo, se utiliza en productos energéticos para mitigar el cansancio físico e intelectual. Pulverizado se utiliza en los convalecientes en caso de cansancio prolongado. Estimula el sistema nervioso, aumenta la tensión arterial y es diurético. Los efectos secundarios, a causa de la cafeína, pueden provocar insomnio y nerviosismo. Un uso prolongado causa dependencia y eleva la tensión arterial.